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Arturo Carranza Guereca

El acceso a la electricidad este verano

En México cada vez hay mayores preocupaciones sobre la posibilidad de que en los próximos meses se presenten interrupciones

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La semana pasada el Consejo de Confiabilidad Eléctrica de Texas (ERCOT) llamó a los residentes de ese estado a reducir el consumo de electricidad. La solicitud de ERCOT se presentó en un momento de poca certeza y de gran inquietud en torno al acceso a la energía eléctrica en Texas, después de que los catastróficos cortes de energía en febrero pasado dejaron a millones de residentes texanos sin electricidad durante varios días.

Para entender un poco más sobre lo implicó este llamado, resulta pertinente explicar que el sistema de electricidad de Estados Unidos está compuesto por tres redes eléctricas. Dos de ellas, cuyos sistemas eléctricos se encargan de suministrar electricidad a 48 estados de la Unión Americana, son la Interconexión Este y la Interconexión Oeste. La tercera es la red de ERCOT, que está separada de los otros dos sistemas y que abastece energía eléctrica a más de 26 millones de clientes en Texas. Como operador independiente del sistema para ese estado, ERCOT es responsable de programar la energía en una red eléctrica que conecta 74 mil 800 kilómetros de líneas de transmisión con poco más de 710 unidades de generación.

En este contexto, el lunes 14 de junio ERCOT advirtió problemas para cubrir la demanda eléctrica en Texas. El problema se originó después de que una cantidad significativa de cortes de algunas plantas de generación de energía eléctrica, combinados con el consumo récord de electricidad debido al clima cálido, resultaron en condiciones de operación de la red más restrictivas. Según datos preliminares, aproximadamente 12 mil megawatts (MW) de generación habrían quedado fuera de operación el lunes pasado, justo el día en que la demanda alcanzó un máximo histórico de 69 mil 943 MW.

ERCOT argumentó que los cortes de las plantas de energía fueron inesperados. Aunque no proporcionó detalles sobre lo ocurrido, trascendió que cuatro centrales térmicas en Texas habrían presentado problemas de operación, obligándolas a cerrar parcial o totalmente. A estas centrales se sumó una de las dos unidades en la planta nuclear en Comanche Peak, ubicada a 119 kilómetros de Dallas, que quedó fuera de operación por un incendio en sus instalaciones registrado en días recientes.

De todo el volumen de energía que dejó de generarse, alrededor de 8 mil MW habrían sido de centrales alimentadas con gas natural. Esta cantidad, suficiente para cubrir el servicio eléctrico de 2.4 millones de hogares en Texas, es varias veces mayor al volumen que ERCOT suele dejar de despachar por mantenimiento de plantas durante el verano. Las centrales en Texas, que han sido construidas para operar de manera eficiente durante los meses de más calor, solo suelen dejar de generar unos 3 mil 600 MW en esta época del año por motivos de mantenimiento. 

Fue hasta el viernes pasado, cinco días después del llamado a reducir el consumo de electricidad, que los residentes de Texas pudieron volver a consumir energía eléctrica de acuerdo con sus hábitos usuales. Aun así, queda entre ellos la incertidumbre con respecto a la posibilidad de que en un futuro cercano el operador de la red vuelva a solicitar la reducción del consumo eléctrico. Esta incertidumbre es entendible si se considera que, en el verano actual, las temperaturas en el sur de Estados Unidos se incrementarán de manera importante.

Sobre este particular, apenas la semana pasada ERCOT estimó que la demanda de electricidad en Texas superaría los 73 mil MW en estos días, impulsada por condiciones climáticas. Al respecto cabe señalar que, ante las altas temperaturas que se registran en el estado, la gente tiende a encender el aire acondicionado, lo que sobrecarga la red eléctrica. Al mismo tiempo, las centrales eléctricas en Texas – que han tenido meses de operación muy complejos debido a los daños causados por la tormenta invernal de febrero – pueden estar provocando mayores complicaciones.

El estado de la Estrella Solitaria no es el único que se enfrenta a este complicado escenario. Con millones de californianos a punto de experimentar una ola de calor en los próximos días, el 16 de junio el operador de la red eléctrica de California emitió una alerta, que se extendió por dos días, para solicitar a los residentes del estado que racionalizaran el consumo de electricidad. La Corporación de Operador de Sistema Independiente de California (California ISO) explicó que esta solicitud resultaba crítica para cubrir el incremento de la demanda ante el notable aumento de la temperatura.

Mientras esto sucede en Estados Unidos, en nuestro país cada vez hay mayores preocupaciones con relación a la posibilidad de que durante los próximos meses se presenten interrupciones en el suministro eléctrico. Estas inquietes no sólo se desprenden de las condiciones climáticas que se presentarán – de mucho calor en el Norte y de fuertes lluvias en el Centro y Sur de México – sino también por la situación en la que opera actualmente el Sistema Eléctrico Nacional.

Tomando en cuenta que la capacidad instalada en México hoy en día asciende a 86 mil 39 MW y que se prevé que la demanda máxima de electricidad alcance los 51 mil MW este año, el principal reto parece estar en las redes de transmisión y distribución. Al respecto, resulta difícil negar que éstas son la expresión más clara de la situación actual del país: más que autopistas amplias y modernas, las redes eléctricas parecen viejos caminos. De ahí la clara necesidad de ampliarlas y fortalecerlas.

En la medida en que transite por este camino, nuestro país estará en mejores condiciones de incorporar la generación de energía con fuentes renovables al Sistema Eléctrico Nacional. Y lo más importante, existirán mejores condiciones para garantizar la confiabilidad, continuidad y seguridad del suministro eléctrico.

Por Arturo Carranza Guereca 

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